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Photo d'un hippopotame gueule ouverte par Florent PUCHOT
Crédit photo : Hippopotame © Florent PUCHOT

Hippopotame

Hippopotamidés
Animal sauvage du monde

Il est vraiment l'animal le plus dangereux d'Afrique

L'hippopotame amphibie passe la majeure partie de son temps dans l'eau et la boue pour protéger sa peau resistante mais assez fine des rayons du soleil. Pour se prémunir des rayons ultraviolets, il dispose d'un super-pouvoir unique dans le monde animal : la 'sueur de sang' ! Il possède des glandes sécrétant un mucus transparent qui vire au rouge orange sous l'effet du soleil et remplit plusieurs fonctions : crème solaire, imperméabilisant et antispetique. L'hippopotame sort de l'eau la nuit pour explorer les berges des fleuves et rentre parfois jusqu'à 10 km à l'intérieur des terres. Sous l'eau, il peut retenir son souffle pendant 5 à 10 minutes avant de remonter respirer en surface. Taciturne et territorial, il ferait plusieurs centaines de victimes humaines par an lors d'attaques dans l'eau.

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Caractéristiques

  •  - Image 4Bouche immense dotée de longues canines.
  •  - Image 3Courtes pattes.
  •  - Image 2Yeux, oreilles et narines au sommet de la tête.

Habitat & répartition

L'hippopotame amphibie vit dans les fleuves, lacs et rivières d'Afrique subsaharienne. L'hippopotame 'inonde' ces cours d'eau de son abondant crottin qui lui sert de marqueur territorial, déjections qui participent de tout un écosystème en nourrissant de nombreuses espèces aquatiques. Fait incongru, on trouve également une population d'une vingtaine d'hippopotames en Colombie en Amérique du Sud, des individus retournés à l'état sauvage et qui se sont reproduits après s'être échappés du zoo privé du narcotrafiquant Pablo Escobar.

Poids & taille

L'hippopotame amphibie mesure de 2,70 m à 4,50 m - 5 m de long plus (dont une queue d'une cinquantaine de cm) pour une hauteur de 1,50 m de hauteur au garrot et un poids de 1,4 à 3 tonnes. L'hippopotame nain est une espèce distincte de l'hippopotame amphibie, son cousin grand format.

Reproduction

Armés de leurs canines proéminentes, les mâles se livrent de féroces et sanglants combats pour se constituer un harem de femelles. Après l'accouplement puis une gestation de 240 jours, la femelle donne naissance sous l'eau à un petit qu'elle va aider à regagner la surface pour qu'il respire.

Longévité

40 à 50 ans.

Régime alimentaire

S'il est essentiellement végétarien (herbes et plantes aquatiques), certains hippopotames ont déjà été observés se nourrissant de la chair de cadavres d'animaux morts.

Statut sauvegarde

Statut de sauvegarde à l'état sauvage : Vulnérable

Il y aurait entre 125.000 et 150.000 hippopotames à l'état sauvage, une population en déclin notamment parce qu'ils sont braconnés pour leur viande et que leurs dents remplacent l'ivoire des éléphants.

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